Reino Unido / Irlanda do Norte

A Irlanda do Norte tem uma superfície de 13.576 km2, uma população de 1,685 milhões de habitantes e é formada pelos condados de Antrim, Armagh, Down, Fermanagh, Londonderry e Tyrone. A capital da Irlanda do Norte é Belfast que tem um porto com acesso ao North Channel. O território é caracterizado pelas verdes planícies, mas também há 3 áreas montanhosas, a noroeste, sudeste e o planalto de Antrim junto à costa nordeste. O Lough Neagh é o maior lago das ilhas britânicas com 390 km2.

A Irlanda do Norte é um dos territórios que integram o Reino Unido. Quando o Estado Livre da Irlanda (mais tarde República da Irlanda) foi fundado, num tratado de 1921 com a Grã-Bretanha, 3 dos 9 condados que constituíam o Ulster integraram a nova nação e 6 foram integrados no Reino Unido, província da Irlanda do Norte. Estes 6 condados estavam mais ligados à Grã-Bretanha pela predominância do cristianismo protestante introduzido pelas colonizações de escoceses do século XVII que trouxeram o presbiterianismo. Em 1949 a Irlanda torna-se numa República e a Grã-Bretanha atribui novos direitos constitucionais à província da Irlanda do Norte e ao seu parlamento. No entanto, a partir dos anos 1960 surge novamente o descontentamento dos católicos da Irlanda do Norte e a violência do IRA reacende-se e nos anos 1970 começam os atentados terroristas contra forças militares britânicas e também população civil culminando na resposta britânica que matou 13 católicos no famoso “Bloody Sunday” em 1972. Meses depois o governo britânico impôs a administração do território de Londres, suspendendo o parlamento regional dominado pelos unionistas (protestantes), mas os atentados do IRA continuaram e alastraram para a própria Inglaterra enquanto os unionistas são acusados de atentados em Dublin e em locais católicos da Irlanda do Norte. A violência perdura até 1994 quando o IRA declara um cessar-fogo. Em 1996 os atentados regressam a Londres e Manchester. Em 1997 com novo cessar-fogo, o Sinn Fein (braço político do IRA) é admitido nas negociações de paz que culminam com o acordo final de Abril de 1998, conhecido como “Good Friday Agreement”, que foi assinado pelos governos irlandês e britânico e todos os partidos políticos da Irlanda do Norte. No entanto os problemas prosseguem apesar da paz e tem sido difícil que os governos eleitos funcionem em tranquilidade.

Condado de Antrim

Antrim é o condado mais populoso da Irlanda do Norte onde se situa a capital Belfast.

Belfast é a capital da Irlanda do Norte e tem 280.000 habitantes. Fica situada numa baía chamada Belfast Lough que dá acesso ao North Channel. Este canal no oceano separa a Irlanda da Escócia. A maior atracção arquitectónica é sem dúvida a imponente Câmara Municipal de 1906 em estilo renascentista clássico. O Castelo de Belfast do tempo dos normandos foi destruído e o seguinte do século XVII ardeu, dando lugar a um bonito edifício de 1870 que merece uma visita. Belfast tem também inúmeros parques, museus e uma universidade com 150 anos.

Old Bushmills Destillery é a mais antiga destilaria de whisky do mundo com licença. Desde 1608 que produz legalmente o famoso whisky irlandês Bushmills. Tem um acolhimento a visitantes que permite aprender sobre a história do whisky e sobre os seus processos de produção cuja característica é a destilação 3 vezes, ao contrário dos whiskys escoceses que são destilados 2 vezes e os americanos (bourbon) 1 vez. Fazendo a visita guiada à destilaria observa-se também as enormes adegas onde o whisky envelhece no mínimo 3 anos por lei (whisky novo) em pipas que já envelheceram o vinho do Porto e outros licores. Por fim, a visita termina com as provas da “água da vida” (significado da palavra gaélica que derivou em “whiskey”).

Giant’s Causeway é uma formação geológica na costa norte da Irlanda do Norte constituída por 40.000 colunas de basalto com formas poligonais muitas vezes perfeitas e colocadas lado a lado assemelhando-se a uma calçada para gigantes. Tem uma beleza rara junto ao mar e é estrondoso o facto da sua existência ser natural e justificada pela geologia, mas mantém um mistério secular derivado da aparente artificialidade que dificilmente faria imaginar que não há ali mão humana. Por tudo isto atrai milhares de turistas e é classificado como Património Mundial. Em Giant’s Causeway existe um Centro de Visitas que é uma espécie de museu com alguns serviços de apoio. Existem também inúmeros trilhos ao longo da costa que podem ser exploradas obtendo fantásticos panoramas da costa e da formação geológica.
Giant’s Causeway gerou desde sempre grande admiração pelo carácter misterioso e lendário da formação rochosa. De facto, diz a lenda irlandesa que Finn Mac Cumhail, sábio e mágico chefe dos antigos guerreiros celtas Fianna, depois de comer o “salmão do conhecimento” tornou-se gigante. Para poder enfrentar Benandonner, um dos seus rivais gigantes que vivia na Escócia, Finn transformou rochas em colunas de uma calçada que construiria até à Escócia. A explicação geológica para esta formação diz que na região de Antrim pré-histórica havia actividade vulcânica. As rochas de basalto que saíram de uma erupção deixaram estas fantásticas colunas, na maioria hexagonais, mas também com mais ou menos arestas.

Portrush é uma simpática cidade costeira no norte, situada numa península, que oferece vistas fantásticas de Donegal, Dunluce Castle e o início de Giant’s Causeway. Tem praias lindíssimas que contrastam com os campos verdes.

Condado de Londonderry

Londonderry (Derry) é a segunda maior cidade da Irlanda do Norte com 72.000 habitantes. Fica situada no estuário do Rio Foyle. É uma cidade antiga com muralhas do século XVII. A catedral gótica de St. Columb também data do século XVII. Derry foi palco dos principais problemas que ocorreram entre católicos e protestantes nas últimas décadas pois é a maior cidade católica num país onde os protestantes são mais numerosos e governam. Esta cidade já se estendeu pelas duas margens do rio em bairros por vezes com ruas inclinadas que oferecem excelentes panoramas das suas colinas.

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